Een Visitor Guide naar Al-Azhar moskee, Cairo, Egypte

Posted on

A Visitor's Guide to Al-Azhar Mosque, Caïro, Egypte

Aanvankelijk gewijd aan de praktijk van de sjiitische islam, is de al-Azhar-moskee bijna net zo oud als Caïro zelf. Het werd in 970 besteld door de Fatimid-kalief al-Mu’izz en was de eerste van de vele moskeeën in de stad. Als het oudste Fatimid-monument in Egypte is de historische betekenis ervan onmetelijk. Het staat ook wereldwijd bekend als een plaats van islamitisch leren en staat synoniem voor de zeer invloedrijke al-Azhar Universiteit.

De geschiedenis van de moskee

In 969 werd Egypte veroverd door generaal Jawhar as-Siqili, handelend onder bevel van de Fatimid-kalief al-Mu’izz. Al-Mu’izz vierde zijn nieuwe land door een stad op te richten wiens naam vertaald werd als “al-Mu’izz’s Victory”. Deze stad zou ooit Caïro worden genoemd. Een jaar later gaf al-Mu’izz opdracht tot de bouw van de eerste moskee van de stad – al-Azhar. De moskee werd in slechts twee jaar voltooid en opende in 972 voor het eerst voor gebeden.

In het Arabisch betekent de naam Al-Azhar “moskee van de meest luisterrijke”. Volgens de legende is deze poëtische bijnaam geen toespeling op de schoonheid van de moskee zelf, maar op Fatimah, de dochter van de profeet Mohammed. Fatimah was bekend onder de bijnaam “az-Zahra”, wat betekent “de stralende of schitterende”. Hoewel deze theorie niet is bevestigd, is het aannemelijk – kalief al-Mu’izz claimde tenslotte Fatimah als een van zijn voorouders.

In 989 stelde de moskee 35 geleerden aan, die hun intrek namen in de buurt van hun nieuwe werkplek. Hun doel was om de sjiitische leer te verspreiden en na verloop van tijd werd de moskee een volwaardige universiteit. Beroemd in het hele islamitische rijk, reisden studenten van over de hele wereld om te studeren aan Al-Azhar. Tegenwoordig is het de op één na oudste continu beheerde universiteit ter wereld en blijft het een van de belangrijkste centra van de islamitische wetenschap.

De moskee vandaag

De moskee verdiende zijn status als onafhankelijke universiteit in 1961 en geeft nu naast religieuze studies moderne disciplines, waaronder geneeskunde en wetenschap. Interessant is dat terwijl het oorspronkelijke Fatimidenkalifaat Al-Azhar bouwde als een centrum van sjiitische aanbidding, het de belangrijkste autoriteit ter wereld is geworden op het gebied van de soennitische theologie en wetgeving. De lessen worden nu gegeven in gebouwen die rond de moskee zijn gebouwd, waardoor Al-Azhar zelf ononderbroken kan bidden.

In de loop van het afgelopen millennium heeft Al-Azhar vele uitbreidingen, renovaties en restauraties ondergaan. Het resultaat van vandaag is een rijk tapijtwerk van verschillende stijlen die samen de evolutie van de architectuur in Egypte weergeven. Veel van ‘s werelds meest invloedrijke beschavingen hebben hun stempel op de moskee gedrukt. De vijf bestaande minaretten zijn bijvoorbeeld overblijfselen van verschillende dynastieën, waaronder die van het Mamluk Sultanaat en het Ottomaanse rijk.

De originele minaret is verdwenen, een lot dat wordt gedeeld door de meeste originele architectuur van de moskee, behalve de arcades en enkele van de sierlijke stucwerkversieringen. Tegenwoordig heeft de moskee maar liefst zes ingangen. Bezoekers komen binnen via de Barber’s Gate, een zogenaamde 18e-eeuwse toevoeging omdat studenten ooit onder het portaal werden geschoren. De poort komt uit op een witmarmeren binnenplaats, een van de oudste delen van de moskee.

Vanaf de binnenplaats zijn drie van de minaretten van de moskee zichtbaar. Deze zijn respectievelijk in de 14e, 15e en 16e eeuw gebouwd. Bezoekers mogen de aangrenzende gebedsruimte betreden, waar zich een zeer fijne mihrab bevindt , de halfronde nis die in de muur van elke moskee is uitgehouwen om de richting van Mekka aan te geven. Een groot deel van de moskee is gesloten voor toeristen, inclusief de prachtige bibliotheek met volumes uit de 8e eeuw.

Praktische informatie

De Al-Azhar-moskee ligt in het hart van Islamitisch Caïro, in de wijk El-Darb El-Ahmar. De toegang is gratis en de moskee blijft de hele dag open. Het is belangrijk om te allen tijde respectvol te zijn binnen de moskee. Vrouwen moeten kleding dragen die hun armen en benen bedekken en moeten een sjaal of sluier over hun haar dragen. Bezoekers van beide geslachten moeten hun schoenen uitdoen voordat ze naar binnen gaan. Verwacht dat je de mannen een fooi geeft bij je terugkeer.